Denny Hamlin cometió un error enorme el domingo por la noche, pero poco después logró un regreso aún mayor para ganar una de las carreras más prestigiosas de NASCAR.

El piloto del Toyota No. 11 de Joe Gibbs Racing borró una desventaja de más de 20 segundos que Martin Truex Jr. tenía luego de que Hamlin erró en su cálculo a la entrada de los pits en la vuelta 313 de las 367 para ganara la Bojangles’ Southern 500 por segunda vez en su carrera y completar la barrida de victorias en el fin de semana, tras haber ganado también la carrera de la XFINITY Series el sábado en el Darlington Raceway.

Hamlin completó el trecho final de la carrera con llantas 10 vueltas más nuevas de las que tenía Truex Jr. cuando salió de los pits en el 14to. puesto en la vuelta 315 y empezó un metódico regreso hacia el liderato. Cuando quedaban dos vueltas, Hamlin ya estaba a menos de 30 pies de Truex Jr., y aprovechó que el Toyota No. 78 del líder sufrió un neumático pinchado para dirigirse a la meta en primer lugar.

Fue la segunda victoria de Hamlin en Darlington y la 31ra. de su carrera en la máxima categoría de la NASCAR.

“Manejé lo más duro que puedo hacerlo”, dijo Hamlin, cuyo Toyota Camry llevaba el look en honor a Ray Hendrick. “Qué puedo decir. Este es el 11 Volador. Esto es increíble. Resume mi propia historia: Esta victoria va por Ray Hendrick, Bugs Hairfield, Wayne Patterson, Eddie Johnson, los pilotos que brillaron en las pistas cortas que yo crecí viendo desde las tribunas”.

Hamlin iba en primer lugar en la vuelta 313 cuando trató de entrar a pits, pero cometió un “error de novato” y perdió casi 10 segundos de la ventaja que tenía al dar una vuelta más para regresar a cambiar llantas y cargar gasolina.

Truex Jr. no tuvo el auto más rápido, pero ganó las dos primeras etapas de la carrera y lideró 34 de las primeras 200 vueltas y al ganar la segunda etapa, aseguró el campeonato por puntos de la temporada regular de la Monster Energy NASCAR Cup Series.

Con 15 puntos más para la clasificación de los playoffs, Truex Jr. aumentó su total a 52, con lo que el piloto del Toyota No. 78 de Furniture Row Racing entrará a la post temporada con una gran ventaja rumbo al campeonato.

— Foto: Archivo CMF